Ultima Thule Beyond Pluto è piatta come un pancake (e non un pupazzo di neve spaziale dopo tutto)


Dopotutto, Ultima Thule non somiglia molto a un pupazzo di neve.

Le ultime foto scattate dalla sonda New Horizons della NASA di Ultima Thule durante l'epica del 1 gennaio della sonda rivelano che l'oggetto distante è molto più piatto di quanto gli scienziati pensassero, i membri della missione hanno annunciato oggi (8 febbraio).

"Abbiamo avuto l'impressione di Ultima Thule basata sul numero limitato di immagini restituite nei giorni intorno al flyby, ma vedere più dati ha cambiato significativamente la nostra visione", il principale investigatore di New Horizons Alan Stern, del Southwest Research Institute di Boulder, Colorado , ha detto in una dichiarazione. [New Horizons at Ultima Thule: Full Coverage]

"Sarebbe più vicino alla realtà dire che la forma di Ultima Thule è più piatta, come una frittella", ha aggiunto Stern. "Ma ancora più importante, le nuove immagini stanno creando enigmi scientifici sul modo in cui un tale oggetto potrebbe anche essere formato. Non abbiamo mai visto qualcosa di simile in orbita attorno al sole."

New Hortons della NASA ha preso questa immagine di Ultima Thule il 1 gennaio 2019, da una distanza di 5.494 miglia (8.862 chilometri). A sinistra: An

New Hortons della NASA ha preso questa immagine di Ultima Thule il 1 gennaio 2019, da una distanza di 5.494 miglia (8.862 chilometri). A sinistra: una "media" di 10 foto scattate dalla Long Range Reconnaissance Imager (LORRI); la mezzaluna è sfocata perché durante questa scansione rapida è stato utilizzato un tempo di esposizione relativamente lungo per aumentare il livello del segnale della videocamera. A destra: una versione elaborata più nitida dell'immagine, che rimuove l'effetto movimento.

Credito: NASA / Johns Hopkins Applied Physics Laboratory / Southwest Research Institute / National Optical Astronomy Observatory

La missione New Horizon di $ 720 milioni lanciata nel gennaio 2006 per eseguire il primo flyby di Plutone. La sonda ha partecipato a questo incontro nel luglio 2015, rivelando che il pianeta nano è un a mondo spettacolarmente vario di paesaggi sorprendentemente vari e aspri.

New Horizons ha quindi organizzato una missione estesa, centrata su un sorvolo ravvicinato di Ultima Thule, ufficialmente noto come MU69 2014. Questo oggetto è lungo circa 21 miglia (34 chilometri) e giace 1 miliardo miglia (1,6 miliardi di km) oltre l'orbita di Plutone. (Ultima è attualmente 4,1 miliardi di miglia, o 6,6 miliardi di km, dalla Terra.)

Le immagini iniziali prese durante l'approccio di New Horizons suggerivano che Ultima Thule ha la forma di un birillo da bowling. Ma quell'impressione cambiò poco prima dell'approccio più vicino, che avvenne poco dopo la mezzanotte di Capodanno e portò la sonda entro 3.500 km (3.540 km) dal misterioso corpo. Le foto scattate in quel periodo indicavano che Ultima Thule era composta da due lobi, entrambi apparentemente di forma sferica.

Un pupazzo di neve, con una tonalità decisamente rossastra.

Le vecchie (in alto) e le nuove (in basso) viste del modello a forma dell'oggetto distante Ultima Thule, che la sonda New Horizons della NASA ha sorvolato il 1 gennaio 2019. I membri della missione inizialmente pensavano che Ultima Thule assomigliasse a un pupazzo di neve ma ora credono che l'oggetto essere appiattito Le linee blu tratteggiate rappresentano l'incertezza, indicando che Ultima Thule potrebbe essere più piatta di, o meno piatta come, raffigurata in questa figura.

Le vecchie (in alto) e le nuove (in basso) viste del modello a forma dell'oggetto distante Ultima Thule, che la sonda New Horizons della NASA ha sorvolato il 1 gennaio 2019. I membri della missione inizialmente pensavano che Ultima Thule assomigliasse a un pupazzo di neve ma ora credono che l'oggetto essere appiattito Le linee blu tratteggiate rappresentano l'incertezza, indicando che Ultima Thule potrebbe essere più piatta di, o meno piatta come, raffigurata in questa figura.

Credito: NASA / Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory / Southwest Research Institute

Ma le immagini appena rilasciate hanno costretto un altro ripensamento. New Horizons ha scattato le foto a lunga esposizione circa 10 minuti dopo l'approccio più vicino; la struttura centrale nella sequenza è stata scattata da una distanza di 5.494 miglia (8.862 km), hanno detto i membri della missione.

Le nuove viste sono state catturate da una diversa angolazione rispetto alle foto suggerite dal pupazzo di neve, e mostrano il profilo di Ultima Thule rispetto a un certo numero di stelle dello sfondo. Notando quale di queste stelle è diventata oscura quando Ultima le ha bloccate, gli scienziati della missione sono stati in grado di tracciare la forma dell'oggetto (sorprendentemente piatta).

"Questa è davvero un'incredibile sequenza di immagini, presa da una nave spaziale che esplora un piccolo mondo a 4 miliardi di miglia di distanza dalla Terra", ha detto Stern. "Nulla di tutto questo è mai stato catturato nelle immagini."

Mentre le nuove immagini rilasciate sono quelle finali New Horizons scattate da Ultima, sono lontane dagli ultimi dati che vedremo dalla sonda. Ci vorranno un totale di circa 20 mesi per New Horizons per inviare a casa tutte le sue immagini e misurazioni flyby, hanno detto i membri del team di missione.

E Ultima Thule potrebbe non essere l'obiettivo di sorvolo finale dell'astronave. New Horizons è in buona salute e ha abbastanza carburante da zoomare da un altro corpo distante, se la NASA concede un'altra estensione di missione, ha detto Stern. (L'attuale missione estesa corre fino al 2021.)

Il libro di Mike Wall sulla ricerca della vita aliena, "Out There" (Grand Central Publishing, 2018, illustrato da Karl Tate), è ora disponibile. Seguilo su Twitter @michaeldwall. Seguici @Spacedotcom o Facebook. Originariamente pubblicato su Space.com.