Salvataggio di Hubble: come mai una riparazione di un telescopio spaziale di 10 anni fa non è mai successo (video)


Una riparazione importante per il Telescopio Spaziale Hubble 10 anni fa questa settimana ci sta ancora aiutando a scoprire la storia dell'universo. Tuttavia, come descritto in un nuovo video della NASA, il lancio nel 2009 della missione dello space shuttle STS-125 al famoso osservatorio non è quasi mai accaduto.

Lo space shuttle Atlantis, spiega il video, ha inviato due nuovi strumenti in orbita per Hubble e strumenti per riparare altri due strumenti sul telescopio. L'aggiornamento ha permesso a Hubble di guardare meglio le stelle e le galassie più giovani e di imparare come si sono formate le galassie. Oltre alla riparazione di successo, la NASA ha ottenuto un impulso di pubbliche relazioni quando l'astronauta Mike Massimino ha inviato il primo tweet dallo spazio.

Una veduta del Telescopio Spaziale Hubble attraverso la finestra della navetta Atlantis, che portò gli astronauti in missione di riparazione nel 2009.

(Immagine: © NASA)

Eppure, sei anni prima, questa missione fu cancellata. La NASA ha rivisto tutti i suoi piani di missione dopo il Navetta spaziale La Columbia si sciolse durante il rientro il 1 ° febbraio 2003, uccidendo tutti e sette gli astronauti a bordo. L'agenzia aveva pianificato una missione di riparazione finale per Hubble dopo quattro visite di astronauti di successo – ma l'amministratore della NASA Sean O'Keefe ha deciso che era troppo rischioso per andare avanti. I funzionari della NASA stavano pensando di inviare robot per fare le riparazioni, secondo una dichiarazione dall'agenzia.

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Robot o umani?

Tuttavia, Hubble – lanciato nel 1990 – aveva bisogno di aiuto per continuare rapidamente le osservazioni. Tre dei suoi invecchianti sei giroscopi (che sono usati per puntare il telescopio proprio sugli obiettivi spaziali) non funzionavano più. Uno spettrografo è fallito completamente nel 2004. Ad un certo punto, secondo la dichiarazione, Hubble non è stato in grado di fare scienza per un mese.

La NASA ha lavorato diligentemente sui piani per inviare robot a Hubble in uno sforzo condotto da Frank Cepollina, che all'epoca era direttore associato del progetto NASA Satellite Servicing Capabilities. tra protesta pubblica e preoccupazione scientificaTuttavia, la NASA cambiò idea il 31 ottobre 2006, quando il nuovo amministratore Michael Griffin (dopo aver esaminato attentamente la situazione con i funzionari dell'agenzia) disse che una missione dello space shuttle poteva essere condotta. La NASA ha preso diverse precauzioni di sicurezza extra per ridurre il rischio per l'equipaggio della STS-125, compreso il fatto di avere una navetta spaziale di riserva e l'equipaggio pronto a lanciare se un problema è accaduto agli astronauti in orbita.

La squadra di Cepollina ha continuato a lavorare sulle procedure di riparazione, questa volta per gli astronauti. Durante il loro lavoro, anche un secondo strumento – l'Advanced Camera for Surveys – ha fallito. Le missioni passate in genere incaricavano gli astronauti di sostituire le attrezzature fallite, ma la tecnologia era avanzata molto dagli anni '90. Il gruppo ha deciso che gli strumenti sono progrediti abbastanza nello sviluppo in modo che gli astronauti possano effettuare riparazioni difficili su questo costoso strumento (che vale centinaia di milioni di dollari), piuttosto che sostituirlo.

Il lancio è stato fissato per ottobre 2008 fino a quando un altro fallimento di Hubble ha incasinato quei piani. L'unità di controllo degli strumenti scientifici e di gestione dati del telescopio ha subito un'anomalia. Questo è stato un problema serio, perché questa unità è responsabile della formattazione dei dati scientifici raccolti da Hubble e anche della gestione degli strumenti scientifici.

La NASA ha ritardato il lancio e ha trovato un'unità di scorta all'interno di un simulatore presso il Goddard Space Flight Center. Testarlo per il volo è durato sei mesi. Una volta che gli ingegneri sapevano che l'unità era sicura per andare nello spazio, STS-125 aveva una nuova data di lancio. Gli astronauti si sono lanciati in sicurezza sulla navetta spaziale Atlantis l'11 maggio 2009.

Rimozione della vite

Il lavoro di riparazione non è stato facile. In una recente citazione nella dichiarazione della NASA, Massimino ha ricordato un momento in cui stava estraendo le viti del corrimano sopra il quadro strumenti dello Space Telescope Imaging Spectrograph (STIS). STIS aveva bisogno di un nuovo alimentatore e Massimino era pronto. Tuttavia, mentre tre viti uscivano senza problemi, la quarta spogliata sotto il suo trapano.

"Ho visto quello che avevo fatto e il mio cuore è affondato", ha detto Massimino. "Ho fatto subito la deduzione … se quella vite non si stacca, il corrimano non si stacca, e quindi non escono 111 viti dal pannello, il che significa che l'alimentazione non viene fuori; il nuovo non torna indietro e STIS non ritorna in vita, non scopriremo mai se c'è vita nell'universo e tutti mi daranno la colpa ".

Il controllo a terra della NASA e gli astronauti in orbita hanno risolto il problema della vite appiccicosa per 4 ore, incluso l'uso di punte diverse per allentarlo. Quando nulla ha funzionato, la NASA ha incaricato Massimino di strappare la maniglia – facendo attenzione a non lasciare che nessuno dei bordi frastagliati perforasse la sua tuta. Massimino tirò con cura la maniglia e, con sollievo di tutti, si staccò senza ulteriori problemi.

La riparazione storica significa che il telescopio è ancora forte oggi, dopo 29 incredibili anni nello spazio. (Nell'ottobre 2018, Hubble ha subito un importante problema con il giroscopio, ma ha ripreso le operazioni; anche il telescopio ha avuto problemi di fotocamera nel 2019.) I suoi molti risultati includere l'aiuto per dimostrare che l'espansione dell'universo sta accelerando; fare scatti di ricognizione per la missione New Horizons prima della navicella spaziale 1 gennaio 2019, sorvolo dell'oggetto distante MU69, soprannominato Ultima Thule; ed esaminando le aree con la materia oscura – una sostanza misteriosa che costituisce la maggior parte della massa dell'universo, ma la cui composizione non è ancora stata bloccata.

"Abbiamo ancora piena ridondanza in tutti i sistemi critici della nave spaziale", ha dichiarato Larry Dunham, capo ingegnere dei sistemi Hubble presso il Goddard della NASA. "È semplicemente incredibile che stiamo ancora andando oggi."

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