Perché la comunità scientifica è sconvolta da chi ha vinto un Nobel e chi no


Il Premio Nobel per la fisica Quest'anno è andato a due fili di ricerca molto diversi – e ha ballato su alcune grandi questioni sociali, anche se celebra il lavoro distinto.

Il premio è stato diviso per onorare sia la ricerca sulla cosmologia che ha esplorato la materia oscura sia la scoperta di pianeti in orbita attorno ad altre stelle. Ma il premio Nobel viene assegnato a singoli ricercatori ed è qui che le cose sembrano essersi un po 'appiccicose quest'anno. (Il premio Nobel è stato politico anche in molti altri anni, e non sorprende che la politica sia di nuovo entrata nell'arena nel 2019.) Su entrambi i lati dell'onore, le persone hanno sollevato preoccupazioni su chi era e non era riconosciutoe ciò che dice della scienza moderna.

"Quando facciamo questo tipo di domande, non è che queste persone non se lo meritassero, ma di chi altri di cui stiamo parlando non se lo meritavano", Kalpana Shankar, professore di studi di informazione e comunicazione all'University College di Dublino in Irlanda, ha detto a Space.com. "Spesso, le persone che dovrebbero ottenere credito per questo non lo sono, e Nobel e altri importanti premi non sono immuni alla politica di questo."

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Il premio Nobel per la fisica di quest'anno è un po 'strano a prima vista, in quanto riconosce due argomenti di ricerca abbastanza diversi. La Royal Swedish Academy of Sciences, che premia il Nobel, si è unita ai due fili di ricerca della cosmologia e degli esopianeti onorando quelli che ha descritto come "contributi alla nostra comprensione dell'evoluzione dell'universo e del posto della Terra nel cosmo".

È poetico, ma forse non è quello che ti aspetteresti dall'Accademia.

E i premi Nobel vanno a singoli scienziati viventi, non a temi di ricerca. Quindi quest'anno, il premio è stato assegnato con metà della borsa destinata a James Peebles, un cosmologo dell'Università di Princeton che ha studiato materia oscura; e l'altra metà è divisa tra Michel Mayor e Didier Queloz, due astronomi con base all'Università di Ginevra e all'Università di Cambridge nel Regno Unito che hanno scoperto il primo esopianeta in orbita attorno a una stella simile al sole.

Prendiamo prima la prima metà. Peebles iniziò le sue ricerche sulla cosmologia fisica teorica a metà degli anni '60, alla ricerca di indizi su ciò che modellò l'universo subito dopo il Big Bang. Ha trovato quegli indizi nel sfondo cosmico a microonde (spesso soprannominato l'immagine del bambino dell'universo), che mostra piccole differenze spaziali nella temperatura.

L'Accademia mette insieme un documento scientifico che esplora il ragionamento dei membri per il premio. Nel documento di quest'anno, il comitato scrisse che un articolo di Peebles del 1965 scrisse postulando che la materia oscura fosse necessaria per la formazione della galassia segnò "il momento in cui la cosmologia inizia il suo cammino per diventare una scienza di precisione e uno strumento per scoprire nuova fisica".

Gli scienziati che hanno esplorato i concetti tipicamente chiamati materia oscura ed energia oscura – due misteriosi fenomeni che compongono la stragrande maggioranza dell'universo – sono stati per anni nella lista degli scommettitori per il Nobel in fisica.

Ma il nome più frequentemente suggerito era quello di Vera Rubin, un astronomo che è morto nel 2016 e il cui lavoro è stato citato una volta nell'esplorazione del documento scientifico sull'opera di Peebles.

Per anni prima della sua morte, gli esperti Nobel hanno appreso l'omissione della tendenza del comitato a favorire la ricerca sperimentale sul lavoro teorico, ma quest'anno la teoria sembra aver trionfato e quel contrasto è sorprendente.

"Mentre spero di avere una lunga carriera distinta come quella di Jim Peebles, è un peccato che il comitato per il premio Nobel abbia sfacciatamente rifiutato di dare a Vera Rubin il premio per aver trovato il primo prove concrete di materia oscura, e ora è morta e non ammissibile a riceverlo per sempre ", ha scritto in un'e-mail a Space.com Chanda Prescod-Weinstein, astrofisica e professore di studi sulle donne all'Università del New Hampshire.

"Nel frattempo, gli uomini che guidarono la squadra che scoprì l'accelerazione cosmica, spesso definita" energia oscura ", la vinsero anni fa, mentre era ancora viva", ha continuato Prescod-Weinstein. "Il bar per le donne di ricevere il premio in cosmologia e fisica delle particelle sembra quasi infinitamente più alto di quanto non lo sia per gli uomini."

Brontola per il premio e lo snob di Rubin apparentemente è cresciuto abbastanza forte da consentire a Thomas Zurbuchen, amministratore associato della direzione della missione scientifica della NASA, di ponderare su Twitter. "Anch'io vorrei che questo fosse arrivato prima in modo che il Dr. Rubin potesse essere incluso", ha scritto oggi. "Il suo lavoro ha cambiato radicalmente il modo in cui pensiamo all'universo".

Solo tre donne hanno mai vinto il premio Nobel per la fisica e ognuna ha condiviso l'onore con due colleghi maschi: Marie Curie nel 1903 per il lavoro sulle radiazioni, Maria Goeppert-Mayer nel 1963 per il lavoro sulle strutture nucleari e Donna Strickland l'anno scorso per lavoro su laser ottici. Gli scienziati del colore sono ancora più schiaccianti tra i vincitori.

I vincitori riflettono la storia di come i sistemi di potere nella scienza tradizionalmente avvantaggiano i bianchi, intenzionalmente o accidentalmente. "Non conosciamo la politica alla base del perché le persone vengono scelte, sappiamo solo che le donne (e) le persone di colore vengono cancellate dalla storia", ha detto Shankar.

La rappresentazione di un artista del pianeta 51 Pegasi in orbita attorno alla sua stella.

La rappresentazione di un artista del pianeta 51 Pegasi in orbita attorno alla sua stella.

(Credito immagine: NASA / JPL-Caltech)

A volte, sono letteralmente scritti fuori dalla storia e la seconda metà del riconoscimento Nobel di quest'anno serve indirettamente come un inquietante promemoria di quella realtà.

Il sindaco e Queloz furono onorati di aver scoperto un pianeta soprannominato 51 Pegasi b, che descrissero in un articolo pubblicato nel 1995. Non fu la prima scoperta di esopianeti: quei pianeti orbitavano attorno a una pulsar ed erano molto più estranei su tutti i fronti.

Invece, 51 Pegasi b è stato il primo pianeta scoperto in orbita attorno al tipo di corpo che in realtà pensiamo come una stella, piuttosto che in orbita attorno ai resti di una stella che è esplosa. Il sindaco e Queloz hanno esaminato la luce emessa dalla stella in questione e hanno misurato piccoli cambiamenti in quella luce causati dalla gravità del pianeta, che ha creato lievi oscillazioni nella distanza della stella dalla Terra.

Ormai, gli scienziati hanno individuato oltre 4.000 pianeti in orbita attorno ad altre stelle, quindi l'Accademia avrebbe sempre dovuto essere giudiziosa nel selezionare le persone sul campo per onorare. Due nomi talvolta offerti in quel gruppo sono Geoff Marcy e Paul Butler, che ben presto confermarono le osservazioni del sindaco e di Queloz e si rivelarono che avevano già raccolto dati simili su 51 Pegasi. Data un'interpretazione che ha permesso a pianeti enormi in orbita vicino alle loro stelle, Marcy e Butler hanno rapidamente identificato 70 dei primi 100 esopianeti scoperti, secondo la NASA.

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Le ricerche di Marcy e Butler erano state anche fluttuato nei pool di previsione Nobel ed è menzionato tre volte nella discussione del documento scientifico sulla ricerca condotta dal sindaco e da Queloz. Ma non sono stati inclusi nella citazione del premio. E questo potrebbe essere per un motivo particolare: nel 2015, L'istituzione di Marcy indagò quasi un decennio di accuse di cattiva condotta sessuale nei suoi confronti. Marcy si è dimesso quando il materiale dell'inchiesta è stato reso pubblico.

"Dato che il premio è andato a due ricercatori in esopianeti, sembra che parte della storia qui fosse che hanno snobbato Geoff Marcy, che secondo quanto riferito impegnato in cattiva condotta sessuale nei confronti degli studenti per decenni ", ha scritto Prescod-Weinstein su Space.com." Credo che le vittime, alcune delle quali considero amici. Anche se sono contento che il comitato stia mostrando alcuni standard etici riguardo a quali uomini saranno riconosciuti, forse possono anche considerare l'etica di ignorare costantemente i contributi delle donne sul campo e quelli degli uomini che non sono bianchi ".

Le complicazioni poste da entrambi gli aspetti del Premio Nobel per la fisica di quest'anno parlano delle continue sfide sistemiche nella comunità scientifica in generale e all'interno delle singole discipline. Rubin affrontò ostacoli sistemici diretti verso di lei genere durante la sua carriera.

Rubin ha persistito, ma la ricerca dimostra che un sacco di le donne e le persone di colore lasciano la scienza a causa di discriminazione, molestie e altre questioni di potere e pregiudizio. Ognuno di quegli aspiranti ricercatori aveva lo stesso potenziale individuale dei vincitori del Nobel all'inizio della loro carriera, ma il loro lavoro non sarà mai pubblicato, tanto meno considerato per questo tipo di riconoscimento.

"Questo è diventato normalizzato dal fatto che vecchi, bianchi sono quelli che ottengono credito, in particolare i grandi premi e cose del genere", ha detto Shankar. "Penso che dobbiamo parlare del fatto che quando tre uomini più anziani vincono un premio, che non sono stati rappresentati in quel premio".

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