Perché i cani ora svolgono un ruolo importante nella ricerca sul cancro umano


L'iniziativa Cancer Moonshot, lanciata sotto l'amministrazione Obama, è stata audace in base alla progettazione: sovralimentare la ricerca sul cancro per incoraggiare l'innovazione, con la missione "porre fine al cancro come lo conosciamo".

I ricercatori sul cancro evitano di usare la parola "cura". Dallo studio del cancro a livello molecolare, sanno che i tumori sono complessi, persino personalizzati. Non c'è un semplice cancro e nessuna cura singola. Quindi, nessuna singola destinazione per un "moonshot".

Ma l'iniziativa Moonshot sta promuovendo nuovi modi per studiare il cancro, in particolare nell'area promettente dell'immunoterapia. E in particolare ha dato una spinta al lavoro collaborativo tra medicina animale e umana, il regno dell'oncologia comparata. I cani ricevono alcuni tipi di cancro molto simili a quelli umani e ora, con una nuova infusione di finanziamenti, i ricercatori stanno esplorando trattamenti che potrebbero salvare la vita di cani e persone.

Il potenziale di reciproco vantaggio è enorme. Nell'ultimo decennio, sono stati sviluppati almeno 10 farmaci antitumorali con il contributo degli studi sui cani. Più recentemente, il 3 luglio la Food and Drug Administration ha approvato il selinexor (Xpovio) per le persone con mieloma multiplo che hanno fallito almeno altri cinque regimi di trattamento. Verdinexor, la versione veterinaria, è in fase di sviluppo per il trattamento del linfoma nei cani e viene anche testato come terapia antivirale nell'uomo.

Cinque studi sul cane correlati a Moonshot stanno usando l'immunoterapia per innescare il sistema immunitario per uccidere i tumori. Includono studi clinici condotti sia sull'uomo che sui cani presso l'Università dell'Alabama di Birmingham utilizzando un virus geneticamente modificato che infetta le cellule tumorali e stimola il sistema immunitario a distruggerle. Alla Tufts University, i ricercatori stanno testando diverse combinazioni di agenti immunoterapici per trattare il linfoma canino B-cellulare.

"Comprendiamo che c'è una finestra di opportunità per il sistema immunitario di fare qualcosa nella diffusione del tumore, ma non sappiamo quando", dice Cheryl London, un oncologo veterinario di Tufts. Trovare quella risposta può portare nuovo potere all'immunoterapia negli esseri umani e negli animali.

L'iniziativa Moonshot sta anche finanziando un sequenziamento genomico senza precedenti dei cani, che porterà a una migliore comprensione delle mutazioni del cancro e del loro confronto con la versione umana.

Questi progetti riguardano tutti gli animali che hanno acquisito il cancro in modo naturale e che ricevono cure attraverso gli studi, come spesso fanno gli umani. Circa la metà dei cani di età superiore ai 10 anni avrà il cancro. "Stiamo sviluppando informazioni molto critiche e biologicamente ricche nei pazienti che si presentano come cani", afferma Amy LeBlanc, veterinaria e direttrice del Programma di oncologia comparativa dell'Istituto nazionale per il cancro.

La connessione del cancro tra cani e umani va oltre la biologia. "I cani condividono tutti gli aspetti del nostro ambiente", afferma la veterinaria Diane Brown, che è CEO della AKC Canine Health Foundation. "Bevono la stessa acqua. Sono sui nostri stessi tappeti, sono sulla nostra stessa erba. Di tutti gli animali domestici, sono quelli che condividono la nostra vita più pienamente ".

La sperimentazione clinica più audace e più grande di sempre è progettata per prevenire e non curare il cancro. Anche se non è finanziato dall'iniziativa Moonshot, porta un obiettivo simile di balzare in avanti nella ricerca sul cancro. Stephen Johnston, direttore del Center for Innovations in Medicine della Arizona State University, ha ricevuto 6,4 milioni di dollari dal progetto Open Philanthropy Project per testare un vaccino universale contro il cancro in un trial da 800 cani, lanciato a giugno. (La metà di loro riceverà un placebo). Nessuno ha mai creato un vaccino che colpisca le cellule tumorali per impedir loro di svilupparsi in una crescita cancerosa. Ma Johnston ha escogitato un piano che ritiene possa funzionare.

Per sviluppare il vaccino, Johnston ha esaminato 800 cani con otto diversi tipi di cancro e ha cercato neoantigeni, o essenzialmente proteine ​​spazzatura create da errori di splicing dell'RNA. Scelse quelle proteine ​​che sarebbero state condivise da tumori umani e ne ottenne 30. Egli testò il vaccino dapprima nei topi, ma poiché i topi non sviluppano il cancro naturalmente, come fanno i cani e gli umani, non sono il modello di cancro ideale. In effetti, circa il 92 percento degli studi sul cancro non riesce a muoversi con successo dagli animali (principalmente topi) agli umani. Tuttavia, i topi hanno mostrato risposta immunitaria a cellule B e cellule T.

Lo ha poi testato per sicurezza nei cani sani e si è iniettato da solo. "I cani sani che abbiamo vaccinato hanno avuto una buona risposta alle cellule T, e anche io", dice.

L'obiettivo di Johnston è prevenire il cancro in almeno il 30% dei cani innescando una risposta immunitaria più precoce, prima che un tumore abbia preso piede. "Stiamo curando il cancro come un'infezione", dice. "Stiamo pre-armando il sistema immunitario contro cose di cui siamo abbastanza certi che il tumore produrrà".

Molte persone hanno detto a Johnston che è impossibile creare un vaccino che prevenga il cancro, nei cani o negli esseri umani. Ma la sua idea incuriosiva Doug Thamm, direttore della ricerca clinica al Flint Animal Cancer Center presso la Colorado State University. Poiché la vita media del cane è di circa 12 anni, e i cani ottengono il cancro all'età di 8 o 9 anni, non ci vorrà molto tempo per rilevare il successo, dice Thamm. "Potremmo avere un vaccino che potrebbe prevenire o ritardare il cancro nei cani", dice. "Fornirebbe davvero la prova quasi inoppugnabile che questo potrebbe funzionare nelle persone come si potrebbe ottenere."

Un processo così ampio sicuramente produrrà risultati interessanti, anche se il vaccino non funziona in generale, dice Londra, che non è coinvolta in quella ricerca. "Può darsi che ci siano alcuni tipi di tumore dove c'è un beneficio e altri dove non c'è", dice. "L'ottocento è un numero molto grande, molto più grande della maggior parte degli studi che facciamo. Sei in grado di fare analisi di sottoinsiemi migliori. "

Lo studio Vaccination Against Canine Cancer sta attualmente arruolando cani di età compresa tra 6 e 10 anni che pesano almeno 12 chili e non hanno una storia di cancro o malattia autoimmune. Per iscrivere il tuo cane, devi vivere entro 150 miglia dalla Colorado State University di Fort Collins, dall'Università del Wisconsin a Madison o dall'Università della California Davis.

Questo studio potrebbe sembrare più uno sparo al buio che un Moonshot, ma offre reali benefici ai proprietari e ai loro cani. Oltre alla possibilità di proteggere i loro cani dal cancro, i proprietari ottengono controlli veterinari gratuiti per i loro cani da due a tre volte l'anno per cinque anni e il supporto finanziario per la diagnosi e il trattamento di eventuali tumori che si sviluppano.

Forse dimostrerà anche che i cani sono i nostri migliori compagni nella nostra continua ricerca di modi migliori per prevenire o curare il cancro.


Altre grandi storie WIRED