Le microplastiche stanno soffiando nell'Artico incontaminato


Benvenuto a anno della minaccia plastica, un flusso ininterrotto di terribili notizie su come l'oceano e i suoi organismi stiano soffocando la macroplastica, mentre le particelle di microplastica – lunghe meno di 5 millimetri – si stanno aprendo la strada verso montagne apparentemente incontaminate in Europa. Sembra che nessun luogo sia al sicuro dall'inquinamento da microplastiche, nemmeno Monterey Bay in California, che altrimenti è una delle più grandi storie di successo nella conservazione della storia.

Ora c'è ancora un altro conto sulla dipendenza senza speranza dell'umanità dalla plastica. Ricercatori e cittadini scienziati hanno raccolto la neve da due dozzine di località, che vanno dalle distese di ghiaccio artiche remote (pezzi di ghiaccio galleggianti, in sostanza) e dall'arcipelago norvegese delle Svalbard alla Germania settentrionale e alle Alpi bavaresi. I risultati sono devastanti: nelle sue massime concentrazioni nella neve bavarese, le particelle di microplastica erano 150.000 al litro. Nella neve artica, il più alto campionamento era inferiore a 14.000 al litro, ma forse ancora più terrificante nel suo contesto, data la lontananza settentrionale del luogo.

Matt Simon copre cannabis, robot e scienze del clima per WIRED.

La grande domanda è: da dove vengono queste particelle di microplastica? I ricercatori non sono riusciti a stabilire una posizione esatta, ma ritengono che le particelle stanno soffiando dalle città d'Europa. "La neve" elimina "le particelle nell'aria e le fa cadere", afferma l'ecologa marina Melanie Bergmann dell'Istituto Alfred Wegener per la ricerca polare e marina, autrice principale di un nuovo documento in La scienza avanza. Anche qui c'è un precedente: un lavoro precedente ha dimostrato che il polline, che ha circa le stesse dimensioni di queste particelle di microplastica, percorre anche grandi distanze verso nord nell'Artico.

I tipi di plastica trovati da Bergmann e dai suoi colleghi potrebbero fornire alcuni indizi sulla loro origine, in particolare molta gomma e vernice polimerica. "Questo tipo di ci ha sorpreso, perché in che modo le particelle di vernice arrivano nell'aria e così a nord?" Chiede Bergmann. Le navi sono rivestite di vernice per scongiurare gli organismi contaminanti, ma se provenissero da esse, ti aspetteresti che le particelle si presentino nell'acqua, non nei campioni di neve. “Ma poi a terra hai tutte le auto sostanzialmente verniciate con vernice, che spesso contiene polimeri. Oggi molti edifici sono anche dipinti con vernice. Le piattaforme offshore ne hanno, quindi in realtà è una cosa abbastanza diffusa. "

Inoltre, quasi tutta la plastica che i ricercatori ritengono che penetri nell'ambiente scompare. "Al momento, questa è una grande domanda in questo campo di ricerca", afferma Bergmann. “Dov'è tutta la plastica? Perché si stima che 8 milioni di tonnellate di plastica vengano trasportate nell'oceano ogni anno e ne abbiamo trovato solo circa l'1 percento. "

Un po 'di cautela con questa ricerca: gli scienziati hanno riscontrato una certa variabilità nelle concentrazioni di particelle di microplastica che hanno trovato nei campioni di neve. Quindi quel campione della Baviera che conteneva 150.000 particelle, prese vicino a una strada: gli altri due campioni bavaresi erano più vicini a 5.000 particelle. E il campione di lastrone di ghiaccio di 14.000 particelle è in contrasto con gli altri campioni di lastrone di ghiaccio, che contano pochissime o addirittura zero particelle. Ciò solleva lo spettro di contaminazione dalle loro apparecchiature di campionamento, sebbene i ricercatori sostengano che nessuna di queste apparecchiature contenesse vernice, il polimero principale che hanno trovato nei campioni di neve.

Il fattore complicante qui potrebbe non essere metodologico, ma temporale. I ricercatori non possono saperlo quando queste particelle sono atterrate sulla neve, quindi alcune aree potrebbero essere maledette da alcuni eventi del vento che depositano una pletora di microplastica. "Abbiamo molte incertezze sulla plastica atmosferica perché non sappiamo come si comporti nell'atmosfera", afferma Steve Allen, uno scienziato per l'inquinamento ambientale dell'Università di Strathclyde, che non è stato coinvolto in questo nuovo lavoro. “Potrebbe essere il flusso proveniente da un particolare schema meteorologico e non è stato notato. Quindi è del tutto possibile che siano del tutto corretti, che quei numeri siano corretti. "

Inoltre, il documento non si è concentrato sul colore delle particelle. Questo è importante da un punto di vista tossicologico, afferma il chimico analitico dell'Università di Aveiro João Pinto da Costa, perché alcuni organismi ingeriscono microplastiche a causa del loro colore, scambiandole per prede. Ma qui c'è anche un potenziale impatto climatologico. "Se la neve bianca viene contaminata da materiali colorati, potrebbe influire sul grado di riflessione della luce e, a lungo termine, potrebbe anche contribuire al cambiamento climatico", aggiunge.

Questo lavoro si basa sulla ricerca preoccupante dello scienziato inquinamento ambientale dell'Università di Strathclyde Deonie Allen (il coniuge di Steve Allen), che ha trovato microplastiche nei Pirenei francesi. "Se è destinato a raggiungere l'Artico, nell'emisfero settentrionale non c'è nessun posto in cui si possa dire logicamente:" Beh, dubito fortemente che sarà qui ", dice Deonie Allen. "Non c'è alcun motivo logico per cui non ci sia arrivato."

Quale effetto abbia tutta questa plastica è in gran parte sconosciuto. Ci sono pochissimi dati su come le microplastiche potrebbero influenzare gli organismi e persino interi ecosistemi. È difficile fare studi controllati sulla microplastica nell'oceano: non puoi semplicemente scaricare il materiale nel mare e guardare cosa succede. Anche se fosse etico, sarebbe difficile trovare un po 'di oceano che non sia già stato dosato con la microplastica per agire come controllo.

"Si stima che 8 milioni di tonnellate di plastica vengano trasportate nell'oceano ogni anno e ne abbiamo trovato solo l'1%". – l'ecologa marina Melanie Bergmann

In laboratorio, i ricercatori possono esporre gli organismi alla microplastica, sicuramente, e mostrare ad esempio come la lisciviazione di sostanze chimiche dalla plastica potrebbe inibire la crescita dei batteri che sequestrano CO2 e pompare ossigeno nell'atmosfera. "Ma usano concentrazioni molto elevate per essere in grado di mostrare meccanismi in cui le cose si accumulano negli organismi", afferma Bergmann, autore principale del nuovo documento. "Fortunatamente non abbiamo raggiunto queste concentrazioni molto elevate nell'Artico finora." Vale la pena notare, tuttavia, che in Canada, i ricercatori potrebbero presto iniziare a utilizzare laghi remoti per fare studi sull'inquinamento da microplastica, che potrebbero fornire informazioni cardine su come le cose potrebbero influenzare gli ecosistemi.

Abbiamo bisogno di quei dati e ne abbiamo bisogno in fretta. Metà della plastica mai prodotta è stata prodotta negli ultimi 15 anni e quella mania plastica non mostra alcun segno di abbattimento. Ciò potrebbe avere serie implicazioni per la salute umana (dopo tutto, respiriamo e ingeriamo prontamente le particelle), per non parlare della salute di un intero pianeta che è stato avvelenato con la microplastica.

"Stiamo follemente cercando di scoprire cosa è sicuro, quanto l'ambiente può gestire", afferma Steve Allen. "Ma in realtà, probabilmente lo raggiungeremo molto prima di sapere di cosa si tratta."


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