Gli scienziati trovano vapore acqueo sull'esopianeta più abitabile di sempre


"Questi sono i dati che abbiamo acquisito e in qualche modo abbiamo svolto tutto il lavoro", afferma Benneke. "Il team UCL ha deciso di prendere i nostri dati e scrivere la propria pubblicazione. Non è illegale o altro, ma è una cattiva pratica ".

Martedì, Benneke e i suoi colleghi hanno pubblicato un documento sul server di prestampa arXiv che dimostra come l'analisi del team abbia anche rilevato il vapore acqueo intorno a K2-18b. Ma il documento, che è attualmente in fase di revisione per la pubblicazione, va un po 'oltre il rapporto del team UCL. I modelli di Benneke e dei suoi colleghi suggeriscono che ci sono nuvole intorno al pianeta, il che significa che potrebbe piovere sul K2-18b. Sebbene la squadra di Benneke sia stata battuta dalla pubblicazione da parte dell'UCL, afferma che c'è un lato positivo. Il fatto che entrambe le squadre siano arrivate indipendentemente allo stesso risultato è un forte indicatore del fatto che il vapore acqueo è effettivamente lì.

K2-18b potrebbe essere l'esopianeta più abitabile mai trovato, ma è improbabile che troveremo vita o addirittura acqua liquida sulla sua superficie. A questo punto soddisfa solo la maggior parte dei criteri sulla lista di lavanderia di astronomi e astrobiologi di ciò che è necessario per sostenere la vita. "Questo è il pianeta che soddisfa più requisiti di qualsiasi altro che conosciamo in questo momento", afferma Tsiaras. Ma, ha aggiunto, "questa non è sicuramente una seconda Terra".

In particolare, ha un'atmosfera con vapore acqueo, orbita attorno alla stella ospite ad una distanza che potrebbe sostenere l'acqua liquida e ha una temperatura simile alla Terra. Ma solo perché Tsiaras e i suoi colleghi si riferiscono al pianeta come un esopianeta "super-Terra", un termine spesso ma non sempre riservato a pianeti fino a 10 volte più massicci della Terra, non significa che sia simile alla Terra in superficie.

Abel Mendez, direttore del Planetary Habitability Laboratory dell'Università di Puerto Rico, afferma che l'abitabilità di K2-18b dipende in definitiva dal fatto che il pianeta abbia un nucleo roccioso denso e un'atmosfera densa come Nettuno o sia coperto in un pianeta oceano. Solo in quest'ultimo caso il pianeta potrebbe essere abitato dalla vita microbica.

"K2-18b è uno dei pianeti potenzialmente abitabili nel nostro Catalogo dei pianeti abitabili, ma non è uno dei primi 21", afferma Mendez. "È il primo pianeta nel nostro catalogo a rilevare un'atmosfera, ma non è affatto un buon candidato per la vita."

PER SAPERNE DI PIÙ



La guida CABLATA agli alieni

Anche lo status del pianeta come "super Terra" è oggetto di dibattito. Sara Seager, astrofisica e scienziata planetaria del MIT, afferma che chiamerebbe K2-18b personalmente un "mini-Nettuno" o "sub-Nettuno" piuttosto che una super Terra. Come la super Terra, questa designazione è metonimica: si riferisce a pianeti che hanno dimensioni e massa simili a Nettuno, ma non necessariamente la stessa composizione. Nettuno è quattro volte più grande della Terra e 17 volte più massiccio. Ha un'atmosfera densa ricca di idrogeno ed elio e si ritiene che abbia un denso nucleo roccioso avvolto in un mantello ricco di acqua e ammoniaca.

Il più grande argomento a favore del fatto che il pianeta sia un mini-Nettuno piuttosto che una super Terra ha a che fare con il suo raggio, dice Drake Deming, un astronomo ed esperto di atmosfera esopianeta all'Università del Maryland. In un sondaggio del 2017 di centinaia di esopianeti rilevati dal Kepler Space Telescope, l'astronomo Benjamin Fulton e i suoi colleghi hanno scoperto che la maggior parte dei pianeti rientrava in uno di due gruppi: quelli con un raggio inferiore a 1,5 volte il raggio della Terra e quelli con un raggio da due a tre volte quello della Terra. Un altro studio ha scoperto che la maggior parte degli esopianeti superiori a 1,6 raggi terrestri non sono rocciosi, il che li rende più simili a mini-Nettuno che a super Terre.

Giovanna Tinetti, astronoma all'University College di Londra e una delle autrici del Astronomia della natura carta, ha riconosciuto che K2-18b ha alcune delle caratteristiche di un mini-Nettuno, ma si è distinto per la sua designazione come una super Terra perché la sua densità si avvicina maggiormente a quella del nostro pianeta natale. Ma Tinetti afferma anche che è "del tutto possibile" che K2-18b sia coperto in un oceano su scala planetaria, il che lo renderebbe una versione più grande dei mondi acquatici del nostro sistema solare, Titano ed Europa.