Gli scienziati sono legittimi a costruire un'astronave alimentata a vapore e sembra incredibile


Vieni, vieni a vedere il futuro dei viaggi nello spazio: la potenza del vapore!

No sul serio; mezzo secolo dopo la prima missione spaziale con equipaggio del mondo, sembra che il viaggio interplanetario sia finalmente entrato nell'era del vapore. Gli scienziati della University of Central Florida (UCF) hanno collaborato con Honeybee Robotics, un'azienda spaziale e tecnologica mineraria con sede in California, per sviluppare un piccolo veicolo spaziale a vapore in grado di aspirare il carburante direttamente dagli asteroidi, dai pianeti e lune sta esplorando.

Trasformando continuamente l'acqua extraterrestre in vapore, questo lander di dimensioni microscopiche potrebbe, teoricamente, alimentare su un numero indefinito di missioni planetarie attraverso la galassia, a patto che arrivi sempre da qualche parte con l'H20 per la presa. [Hyperloop, Jetpacks & More: 9 Futuristic Transit Ideas]

"Potremmo potenzialmente usare questa tecnologia per saltare sulla luna, Cerere, Europa, Titano, Plutone, i poli di Mercurio, asteroidi – ovunque ci sia acqua e gravità sufficientemente bassa", Phil Metzger, uno scienziato spaziale della UCF e uno dei capi menti dietro la nave stellare steampunk, ha detto in una dichiarazione. Metzger ha aggiunto che una simile astronave autosufficiente potrebbe esplorare il cosmo "per sempre".

Metzger e i suoi colleghi chiamano il lander WINE (abbreviazione di "World Is Not Enough"), e un prototipo del velivolo ha recentemente completato la sua prima missione di test su una superficie di asteroidi simulata in California. Usando un apparato di perforazione compatto, il lander ha estratto con successo la falsa cometa per l'acqua, ha convertito l'H20 in propellente per razzi e si è lanciato in aria usando una serie di propulsori a vapore.

Mentre la frase "astronave alimentata a vapore" potrebbe inizialmente evocare le immagini di un secchio arrugginito, pieno di ingranaggi e di ingombri di nebbia, la tecnologia dietro WINE è molto più complessa di quanto sembri. Per far funzionare il prototipo nel modo giusto, Metzger ha trascorso tre anni a sviluppare nuovi modelli ed equazioni computerizzate di propulsione a vapore per aiutare WINE a ottimizzare le sue operazioni in risposta alle diverse esigenze gravitazionali dell'ambiente circostante. Se un robot simile a WINE riesce a raggiungere lo spazio, i pannelli solari integrati potrebbero fornirgli l'energia iniziale necessaria per avviare le sue operazioni di trivellazione fuori dal mondo.

La prova di successo è una grande svolta nel proverbiale cappello a cilindro steampunk di WINE, ma c'è ancora molta strada da fare prima che il lander possa essere testato in un ambiente spaziale reale. La NASA vede il valore nella nave stellare potenzialmente autosufficiente e ha contribuito a finanziare le prime fasi del progetto; ora gli sviluppatori stanno cercando nuovi partner per aiutare a portare WINE fuori dal laboratorio e in un altro mondo.

Originariamente pubblicato su Scienza dal vivo.