Gli scienziati cittadini stanno aiutando a trovare pianeti alieni nei dati TESS della NASA



CAMBRIDGE, Mass. – Quando si tratta di trovare esopianeti, più potenza di calcolo non è sempre la risposta.

In un discorso tenuto qui al Conferenza scientifica TESS presso il Massachusetts Institute of Technology il 30 luglio, Nora Eisner ha presentato al pubblico l'impatto positivo che la scienza dei cittadini ha già avuto sulla ricerca di esopianeti. Questo sforzo ha utilizzato i dati raccolti dal Transiting Exoplanet Survey Satellite (TESS) della NASA, attraverso un progetto Eisner helms chiamato Planet Hunters TESS.

Potrebbe sembrare più efficiente fare affidamento sui computer per ordinare le risme di dati provenienti TESS mentre si fa strada nel suo secondo anno di attività. Ma Eisner ha detto a Space.com che i computer umani hanno un vantaggio nel trovare pianeti facili da perdere.

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"Esistono alcuni tipi di transiti che mancano alle macchine e agli algoritmi", ha detto a Space.com Eisner, uno studente di dottorato in astrofisica e ricercatore esopianeta. ("Transiti" sono i passaggi dei pianeti attraverso le facce delle loro stelle, che causano piccoli cali di luminosità che TESS caccia.)

"La maggior parte degli algoritmi ha una soglia di rilevamento a due o anche tre transiti", ha aggiunto. "Ciò limita sostanzialmente ciò che stiamo trovando ai pianeti di breve durata. [But] ci sono molti eventi a transito singolo e le macchine non sono particolarmente brave a trovarli, mentre gli occhi umani sono davvero buoni [at it]. È altrettanto probabile che gli esseri umani siano in grado di identificare un evento a transito singolo in quanto sono in grado di identificare un evento multitransit. "

Eisner ha affermato che i cacciatori di pianeti non hanno bisogno di alcuna conoscenza preliminare della scienza spaziale. I partecipanti al programma possono essere giovani come scolari e si trovano in tutto il mondo. Dopo essersi uniti, i partecipanti seguono un breve programma di formazione che li introduce ai concetti scientifici chiave – vale a dire, come cercare i tuffi in una curva leggera che suggeriscono che un esopianeta in transito potrebbe aver attraversato il viso di una stella.

Dopodiché, si parte per le gare e il ragazzo gareggia, ha detto Eisner.

"Riceviamo i dati molto, molto rapidamente", ha detto. "Penso che abbiamo avuto un milione di classificazioni entro la prima settimana."

Per fare una classifica, ha detto Eisner, da 8 a 15 volontari devono controllare una curva leggera per la presenza di un transito. Per le curve di luce identificate dai volontari come possibili eventi di transito, il team Planet Hunters TESS fa una lista classificata, passando da molto probabilmente a meno probabile. Il team utilizza l'apprendimento automatico per creare un significato per ogni evento simile al transito. Da quell'elenco, ha detto Eisner, il team scientifico TESS di Planet Hunters esamina i primi 500 per ulteriori verifiche.

Nel Primo anno di attività di TESS, gli oltre 12.000 volontari registrati (e anche quelli non più registrati) hanno fatto 9 milioni di classifiche, ha detto Eisner.

Mentre questi tipi di risultati sono entusiasmanti, gli approcci cittadino-scienza alla raccolta dei dati hanno certamente ottenuto scetticismo in passato, sia da scienziati che da non scienziati. Ma ciò che ha aiutato Planet Hunters TESS ad avere successo, Eisner ha detto a Space.com, è il eredità di partecipazione della comunità scientifica e non scientifica presentata dal predecessore di TESS, la prolifica caccia al pianeta della NASA Telescopio spaziale Kepler.

"Tutti sono stati così favorevoli", ha detto Eisner. "Penso che sia anche utile che ciò sia già stato fatto in precedenza. I Planet Hunters iniziali, che funzionavano con i dati di Keplero, hanno avuto davvero successo. Hanno effettivamente identificato un sacco di candidati [exoplanets]. E penso, soprattutto con questo, perché le stelle sono così varie, è bello avere persone che guardano [the data]".

Puoi saperne di più su Planet Hunters TESS all'indirizzo il sito web dell'organizzazione.

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