Gli 'Aquanauti' della US Navy hanno testato i confini delle immersioni profonde. Finì in tragedia.


Gli 'Aquanauti' della US Navy hanno testato i confini delle immersioni profonde. Finì in tragedia.

Da sinistra a destra: gli aquanauts di Sealab Sanders Manning, Lester Anderson, Bob Barth e Robert Thompson, 1964.

Credito: per gentile concessione del Museo Man in the Sea

Negli anni '60, i primi astronauti della NASA misero alla prova i limiti della resistenza umana molto al di sopra del pianeta. Nel frattempo, squadre di sub intrepidi hanno esplorato confini simili in un ambiente altrettanto inospitale qui sulla Terra: le profondità scure, terribilmente fredde e ad alta pressione dell'oceano.

Soprannominato "Sealab", il programma estenuante è stato lanciato dalla US Navy durante la Guerra Fredda. I partecipanti hanno chiamato "aquanauts" addestrati a sopravvivere sott'acqua in un ambiente pressurizzato per giorni e giorni, a profondità che hanno creato enormi sfide fisiche. Oltre tre stadi, gli ambienti di Sealab sono scesi a profondità sempre maggiori. Ma con la morte di un sub nel 1969, i funzionari hanno deciso che i rischi erano troppo grandi e hanno chiuso il programma.

La lunga storia dimenticata delle superfici degli aquanauti in un nuovo documentario intitolato "Sealab", in onda il 12 febbraio su PBS alle 21:00. ET (controlla gli orari locali). [Gallery: Declassified US Spy Satellite Photos & Designs]

Dagli anni '50 agli anni '60, gli Stati Uniti e l'Unione Sovietica furono impegnati in una corsa sfrenata nello spazio. Ma stavano anche osservando i reciproci progressi nello sviluppo della tecnologia di acque profonde per la guerra sottomarina. A tal fine, la US Navy ha istituito un programma per testare quanto in profondità gli umani possano andare, Stephen Ives, regista e produttore di "Sealab", ha dichiarato a Live Science.

"Ironia della sorte, l'oceano è molto più accessibile della stratosfera, eppure, è rimasto più un mistero che lo spazio", ha detto Ives.

L'oceano profondo esercita una pressione schiacciante sul corpo umano, comprimendo l'ossigeno nei polmoni e nei tessuti. Più il subacqueo è più profondo e più tempo è richiesto perché il corpo ritorni sano e salvo alla normale pressione superficiale. L'aumento troppo rapido delle profondità rilascia bolle di azoto nei tessuti corporei, provocando le pieghe – crampi e paralisi atrocemente dolorosi, che possono essere letali.

Per il primo laboratorio sottomarino del progetto – Sealab I, nel 1964 – la Marina introdusse una nuova tecnica chiamata immersione in saturazione. Gli aquanauti abitavano in un ambiente speciale che saturava il loro flusso sanguigno di elio e altri gas che erano alla stessa pressione dell'acqua circostante, consentendo agli esploratori di trascorrere periodi più lunghi nelle profondità marine senza il rischio di malattia da decompressione, secondo un rapporto pubblicato a giugno 1965 dall'Office of Naval Research (ONR).

Per 11 giorni, quattro aquanauti vivevano e lavoravano in un laboratorio sul fondo del mare vicino alle Bermuda a una profondità di 193 piedi (59 metri) sotto la superficie, respirando una miscela di elio, ossigeno e azoto, secondo quanto riportato dalla ONR.

Nel 1965, Sealab II atterrò sul fondale marino ad una profondità di 203 piedi (62 m), vicino a La Jolla, in California. Il successo della missione di 30 giorni ha fruttato all'acquisizione di Scott Carpenter una telefonata di congratulazioni dal presidente Lyndon B. Johnson il 26 settembre 1965. Carpenter ha parlato al presidente mentre stava ancora decomponendosi dall'esperienza, e la sua voce era insolitamente acuta dall'elio -ambiente ecologico, secondo gli Archivi Nazionali.

In una registrazione della chiamata, Johnson è apparso impassibile alla voce da cartone animato di Carpenter, ringraziandolo entusiasticamente e dicendo: "Voglio che tu sappia che la nazione è molto orgogliosa di te".

Ma la tragedia ha colpito il progetto nel febbraio 1969 dopo che Sealab III fu calato sul fondo del mare al largo della costa di San Clemente, in California, a una profondità di 600 piedi (183 m). Quando i subacquei discesero per riparare una perdita di elio nell'habitat ancora non occupato, l'aquanaut Berry Cannon morì di asfissia anidride carbonica. La sua morte mise fine a Sealab e a tutti gli esperimenti di immersione in saturazione della marina statunitense, secondo il Museo sottomarino navale degli Stati Uniti.

Una vista dell'interno della capsula destinata al trasporto degli aquanauti nell'habitat di Sealab III, nel dicembre 1968.

Una vista dell'interno della capsula destinata al trasporto degli aquanauti nell'habitat di Sealab III, nel dicembre 1968.

Credit: National Archives

Anche se Sealab è terminato quasi mezzo secolo fa, ha avuto un impatto duraturo sulla ricerca marina e sull'esplorazione delle profondità marine, afferma Ives. Uno sforzo attuale che deve molto al programma è l'Aquarius Underwater Laboratory – l'unico laboratorio sottomarino completamente equipaggiato al mondo – di proprietà della National Oceanic and Atmospheric Administration (NOAA).

Situato vicino a Key Largo nel National Marine Sanctuary della Florida Keys, l'Aquarius poggia sul fondale marino a circa 18 m sotto la superficie, consentendo ai ricercatori di vivere e lavorare sott'acqua per missioni che durano tipicamente 10 giorni, secondo la NOAA.

Ma un'altra importante parte dell'eredità di Sealab ha scatenato un impegno scientifico di lunga data per studiare le parti più profonde degli oceani della Terra e indagare su come influenzano il clima e gli ecosistemi in tutto il mondo, ha affermato Ives.

"Ha aiutato ad aprire la strada a una nuova comprensione di quanto siano importanti gli oceani per il nostro mondo – sono il sistema di supporto vitale del pianeta", ha detto Ives. "E penso che Sealab ci abbia aiutato a vederlo."

Originariamente pubblicato su Scienza dal vivo.