Europa e Russia hanno problemi di paracadute ExoMars. Potrebbe minacciare il lancio su Marte del 2020


Si teme che la missione ExoMars 2020 tra Europa e Russia potrebbe diventare ExoMars 2022.

Il problema riguarda il test del paracadute e una serie di ostacoli che si verificano durante il tentativo di qualificare il sistema di discesa in volo. Il ExoMars il team continua a risolvere i problemi di progettazione del paracadute a seguito di un test di caduta ad alta quota fallito la scorsa settimana.

La prossima missione ExoMars comprende un rover da caccia alla vita di nome Rosalind Franklin e una piattaforma di scienza di superficie chiamata Kazachok, che dovrebbe essere lanciata la prossima estate e atterrare sul Pianeta Rosso nel marzo 2021.

Relazionato: Come funzionano le missioni ExoMars europeo-russe (infografica)

Se la missione non raggiunge la finestra di lancio del 2020, dovrebbe attendere almeno il 2022 per la sua prossima opportunità di decollare. (Lancia windows per le missioni su Marte aperte solo una volta ogni 26 mesi.)

Oh, scivolo!

Numerosi test di paracadute ExoMars sono stati condotti presso un sito della Svedese Space Corporation, funzionari dell'Agenzia spaziale europea (ESA) scritto in una dichiarazione ieri (12 agosto).

Il primo di questi test ha avuto luogo l'anno scorso. Ha coinvolto il più grande paracadute principale, che è largo 115 piedi (35 metri) – più grande di qualsiasi scivolo che sia mai volato in missione su Marte. Un elicottero ha lasciato cadere lo scivolo da un'altitudine di 0,7 miglia (1,2 chilometri) e il paracadute si è schierato e gonfiato con successo, hanno detto i funzionari dell'ESA.

Ma due test successivi non sono andati così bene.

"Il 28 maggio di quest'anno, la sequenza di spiegamento di tutti e quattro i paracadute è stata testata per la prima volta da un'altezza di 29 km [18 miles] – rilasciato da un pallone stratosferico ad elio ", hanno scritto i funzionari dell'ESA nella dichiarazione". Mentre i meccanismi di spiegamento si sono attivati ​​correttamente e la sequenza generale è stata completata, entrambe le principali tende per paracadute ha subito danni".

Il team ExoMars ha apportato alcune modifiche al design del sistema di paracadute prima del prossimo test in alta quota del 5 agosto, che si è concentrato solo sullo scivolo di 115 piedi di larghezza. I risultati sono stati simili al processo precedente: i passaggi iniziali sono stati completati correttamente, ma lo scivolo ha subito danni al baldacchino prima dell'inflazione. Il modulo di test ha finito per scendere solo con il trascinamento di un piccolo scivolo pilota, hanno detto i funzionari dell'ESA.

"È deludente che gli adattamenti di progettazione precauzionale introdotti a seguito delle anomalie dell'ultimo test non ci abbiano aiutato a superare con successo il secondo test, ma come sempre restiamo concentrati e stiamo lavorando per comprendere e correggere il difetto al fine di lanciarlo l'anno prossimo, "Il leader del team ExoMars dell'ESA, Francois Spoto, ha dichiarato nella dichiarazione.

Il team prevede di condurre un altro test ad alta quota del grande paracadute principale entro la fine del 2019. Il prossimo tentativo di qualificazione del secondo paracadute principale è quindi previsto per l'inizio del 2020.

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Dimensioni dei componenti chiave della missione ExoMars 2020.

Dimensioni dei componenti chiave della missione ExoMars 2020.

(Credito immagine: ESA)

Cercare di capire il problema

Non ci sono molte opportunità per condurre ulteriori test di caduta su larga scala e in alta quota. Quindi, i team ExoMars stanno anche considerando di costruire più modelli di test del paracadute e di eseguire simulazioni a terra per comprendere meglio il complicato e dinamico processo di estrazione del paracadute, hanno detto i funzionari dell'ESA.

Esperti dell'ESA e della NASA si riuniscono regolarmente per scambiare idee su scienza e tecnologia spaziale. Oltre a questi forum, gli specialisti del paracadute su Marte si riuniranno in un seminario il mese prossimo nel tentativo di risolvere i problemi.

Il tempo sta per scadere

La prossima missione ExoMars ha un sistema di decelerazione del paracadute molto più complesso di quelli utilizzati per le missioni della NASA su Marte.

Non è chiaro se ExoMars stia riscontrando un problema con il paracadute o altre cose associate al sistema di paracadute.

E con il passare del tempo, le discussioni ESA / NASA possono essere confuse a causa delle norme e dei regolamenti del Contratto di assistenza tecnica (TAA) e dei Regolamenti sul traffico internazionale di armi (ITAR).

Mordersi la NASA

Per quanto riguarda la NASA, il progetto Mars Exploration Rover (MER) – Spirit and Opportunity – ha subito simili problemi con i test di caduta dei paracadute al China Lake in California ha riscontrato problemi. Era necessaria una riprogettazione dello scivolo, insieme all'utilizzo del National Full-Scale Aerodynamics Complex (NFAC) presso il Centro di ricerca Ames della NASA nella Silicon Valley.

Il mega-paracadute della NASA per la missione rover Curiosity Mars ha subito un totale di sei diversi test tra ottobre 2007 e aprile 2009 all'interno della NFAC. Quel paracadute aveva 80 linee di sospensione, misurava più di 50 metri di lunghezza e si apriva con un diametro di quasi 16 metri.

Spirito, Opportunità e Curiosità sono sbarcati sani e salvi su Marte. La curiosità è diminuita nell'agosto 2012 e Spirit e Opportunity sono sbarcati a poche settimane di distanza nel gennaio 2004.

Il programma ExoMars europeo-russo si articola in due fasi. La prima fase ha lanciato Trace Gas Orbiter (TGO) e un dimostratore di sbarco chiamato Schiaparelli nel marzo 2016. TGO ha raggiunto l'orbita di Marte in sicurezza, ma Schiaparelli si è schiantato durante il suo tentativo di atterraggio nell'ottobre 2016 a causa di un problema tecnico relativo ai dati.

Rosalind Franklin e Kazachok rappresentano la seconda fase di ExoMars. L'Europa ha costruito il rover, mentre la Russia sta fornendo il Lander di Kazachok.

La NASA prevede di lanciare un rover da caccia sulla vita anche sul Pianeta Rosso anche la prossima estate. Il rover Mars 2020 si basa fortemente su Curiosity e utilizzerà il sistema di discesa di quest'ultimo, che dipendeva da paracadute e un gru a propulsione a razzo.

Leonard David è autore del libro recentemente pubblicato, "Moon Rush: The New Space Race"pubblicato da National Geographic nel maggio 2019. Uno scrittore di lunga data per Space.com, David riferisce sull'industria spaziale da oltre cinquant'anni. Seguici su Twitter @Spacedotcom o Facebook.